Удержать свою атмосферу небесным телам не всегда удается. Если не верите, спросите у Марса. Новое исследование показывает, что газы, окружающие Плутон, постепенно исчезают, превращаясь обратно в лед по мере того, как карликовая планета все дальше удаляется от Солнца.

Атмосфера Плутона создается из испарившегося льда на поверхности, причем небольшие изменения температуры приводят к значительным изменениям объемной плотности атмосферы. Крупнейшим известным азотным ледником является Sputnik Planitia, западная часть сердцевидной области Tombaugh Regio, видимой на поверхности Плутона.

Атмосфера Плутона, и без того тонкая, состоит в основном из азота с небольшими вкраплениями метана и угарного газа. По мере снижения температуры на поверхности, похоже, это приводит к тому, что азот снова замерзает, вызывая угасание атмосферы.

Оценка была сделана с помощью так называемой оккультурации: использование далекой звезды в качестве подсветки для телескопов на Земле, чтобы взглянуть на то, что происходит на Плутоне. Это проверенный и испытанный метод наблюдения, широко используемый в астрономии.

В настоящее время карликовой планете требуется 248 земных лет, чтобы совершить одну орбиту вокруг Солнца. В один момент она приблизилась к Солнцу на расстояние 30 астрономических единиц (АС) — это в 30 раз больше, чем расстояние между Землей и Солнцем.

Однако сейчас это расстояние увеличивается, в результате чего на Плутон попадает меньше солнечного света и температура снижается. Увеличение плотности атмосферы, замеченное в 2015 году, скорее всего, связано с тепловой инерцией — остаточным теплом, запертым в азотных ледниках, которое с задержкой реагирует на увеличение расстояния между Плутоном и Солнцем.

И пусть Плутон уже и не считается планетой — это до сих пор вызывает споры среди специалистов, — но он по-прежнему представляет интерес для астрономов. 

Источник: gagadget.com