Среди многочисленных лун Солнечной системы выделяется Титан — единственная луна Сатурна, имеющая значительную атмосферу и жидкость на поверхности. У него даже есть погодная система, подобная земной, хотя вместо воды на нем идет метановый дождь.

Миссия NASA «Dragonfly» («Стрекоза»), в рамках которой в середине 2030-х годов на поверхность Титана будет отправлен винтокрылый перемещаемый аппарат, станет первой миссией по исследованию поверхности Титана, и у нее большие цели.

Цели эти включают поиск химических биосигнатур, исследование активного цикла метана на луне и изучение пребиотической химии, происходящей в настоящее время в атмосфере Титана и на его поверхности.

«Титан представляет собой утопию для исследователей», — говорит соавтор исследования Алекс Хейс, доцент астрономии в Колледже искусств и наук и соисследователь проекта Dragonfly. «Научные вопросы, которые мы задаем Титану, очень обширны, потому что мы еще мало знаем о том, что на самом деле происходит на поверхности. На каждый ответ, полученный во время исследования Титана с орбиты Сатурна миссией «Кассини», мы получили 10 новых вопросов».

У миссии на Титан с несерьезным названием

Хотя «Кассини» находится на орбите Сатурна уже 13 лет, плотная метановая атмосфера Титана не позволила надежно идентифицировать материалы на его поверхности. Хотя радар «Кассини» позволил ученым проникнуть в атмосферу и выявить морфологические структуры, похожие на земные, включая дюны, озера и горы, имеющиеся данные не позволили определить их состав.

Зонд «Гюйгенс», который приземлился на Титане в 2005 году, был спроектирован так, чтобы либо плавать в метановом/этановом море, либо приземлиться на твердую поверхность. Его научные эксперименты проводились преимущественно в атмосфере, поскольку не было уверенности в том, что он переживет посадку. Dragonfly станет первой миссией, которая исследует поверхность Титана и определит детальный состав его богатой органикой поверхности.

У миссии на Титан с несерьезным названием

Dragonfly проведет полный титанический день (эквивалентный 16 земным дням) в одном месте, проводя научные эксперименты и наблюдения, а затем перелетит в новое место. Научная команда должна будет «на лету» принимать решения о том, что космический аппарат будет делать дальше, основываясь на уроках, полученных в предыдущем месте. Тактика перелетов и послужила поводом для названия миссии.

Низкая гравитация Титана (около одной седьмой земной) и плотная атмосфера (в четыре раза плотнее земной) делают его идеальным местом для воздушного аппарата. И это относительно спокойная атмосфера с более слабыми ветрами, чем на Земле. И хотя научная команда не ожидает дождя во время полетов Dragonfly, ученые отмечают, что пока никто не знает погодных условий на Титане в местном масштабе.

Помимо изучения пригодности Титана для обитания в целом, ученые будут исследовать потенциальные химические биосигнатуры, прошлые или настоящие, от жизни, основанной на воде, до жизни, которая может использовать жидкие углеводороды в качестве растворителя, например, в озерах, морях или водоносных слоях.

Иллюстрации: Johns Hopkins/APL

Источник: gagadget.com